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2010年11月16日 (火)

微粒子は「イトカワ」のもの!

  大興奮!

  各ニュースサイトに「はやぶさ 快挙」の文字が踊っている.

  「はやぶさ」が地球に届けたカプセルから,「地球外の物質の可能性がある」微粒子が1500個ほど見つかっていたが,このほぼすべてが「イトカワ」由来のものと断定されたと発表された.
  回収した微粒子が予想よりずっと小さなものだったため,当初は「スプリング8」など,大型の分析装置を用いた分析結果が出ないと,「イトカワ」由来のものと断定はできないとされてきた.しかし,電子顕微鏡などでの分析の結果,これらの微粒子はほとんどが輝石とカンラン石で,どの微粒子も鉄とマグネシウムの存在比が地球上のものと大きく異なり,鉄の比率が5倍以上多いことが分かった.また,「はやぶさ」自身が,「イトカワ」に接近した際の分光観測によるデータが,微粒子の分析結果と良い一致を示したことなどから,詳細な分析を待たず,「これらの微粒子がイトカワ由来のものである」と断定された.

  いやぁ凄い!
  「桜島の噴煙の可能性もある」との指摘もあり,
「イトカワの砂より,そのほう(桜島の噴煙)が可能性が高いだろうなぁ」
と思っていたのだが,本当に「イトカワ」のものだったとは!しかもその数は現時点で1500個.試料を採取したのはまだ2つある採集容器の片方だけだから,まだ増える可能性は充分.結果的に,その数は数千個に及ぶことが期待できる.いかに小さなものとは言え,これだけたくさんの試料が集まれば,これから先,いろいろな結果が導き出されることだろう.しかも,当初から,採集した試料の一部は,「将来開発されるであろう技術を用いて分析する」ために保存しておくことにもなっていたから,これだけたくさんの試料を手に入れられたということは,本当に大きな意味のあることになったと思う.

  しかし,「はやぶさ」.お前ってヤツは・・・
  順調に飛行を続けていたと思ったら,「イトカワ」着陸寸前になってリアクションホイールが故障,それを克服して1回目の着陸を試みるも,着陸に失敗.もう一度着陸を試み,「今度こそ成功!」と思ったら,試料採取のための弾丸が発射されなかったことが判明.人類史上初めて,月以外からの離陸を果たしたものの,燃料の漏出のために姿勢が崩れて通信途絶.キセノンガスをそのまま噴射するという「裏ワザ」でなんとか切り抜けたものの,再び姿勢が崩れて7週間にも及んで通信途絶.ようやく通信が復活して,地球を目指して飛行するも,イオンエンジンにトラブルが発生,一時は地球帰還が絶望に.それも克服して遂に地球帰還を果たしたものの,カプセルからは1mm以上の粒子は発見されず.なんとか発見された微粒子も「イトカワのものと断定はできない」ということだった.それもやっぱり,最後には「数千個にもおよぶ微粒子がイトカワ由来のもの」と断定された.期待させてはがっかりさせ,がっかりさせては喜ばせ・・・とことんまで劇的なドラマが好きなヤツだ.

  これで,「はやぶさ」チームが設定した「はやぶさ」ミッションの評価は500点ということになったわけだ.「はやぶさ」ミッションを野球に例えると,

  ホームラン性の打球が風に流されてファウルになったり,痛烈な当たりが野手の正面に飛んだりというヒヤヒヤする場面はあったものの,終わってみればノーヒットノーラン達成

  といったところか.こういう結果になってみれば「ミネルバ」投下に失敗したその1点だけが非常に残念ではある(思いっきり欲張りな話ではあるが).「完全試合達成」でなく「ノーヒットノーラン」なのは,「ミネルバ投下失敗」が「唯一のフォアボール」ということで.

  これで「はやぶさ」の物語はまだまだ続くことになった.採取された「微」粒子からどれだけ「巨大」な発見がなされるのか.「はやぶさ」は,これから先もまだまだ楽しませてくれそうだ.

SETI@home 現在の順位 世界…66,921位(/1,134,845人)国内…2,517位(/29,688人)
Einstein@home 現在の順位 世界…8,906位(/281,395人)国内…212位(/4,110人)

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